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Interocepción: el octavo sentido sensorial

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“Las dificultades con la interocepción ayudan a explicar por qué me cuesta dificultad el identificar exactamente mis síntomas cuando estoy enfermo, por qué a veces parezco comer refrigerio tras refrigerio sin sentirme lleno y por qué me molesto tan rápidamente; es que no siento nada hasta que ya estoy bien adentro de una tormenta de incomodidad y frustración”. —Chloe, 23 años con autismo.

Las diferencias sensoriales son comunes en personas con autismo. Estas diferencias pueden ocurrir dentro de cualquiera de los siete sentidos comúnmente discutidos: olor, vista, sonido, tacto, gusto, vestibular y propiocepción. Sin embargo, recientemente la investigación revela que estos siete sentidos no son los únicos que pueden verse afectados . Existe un sentido adicional, uno que se ha estudiado durante décadas en otros campos, pero del cual no se habla mucho en el campo del autismo. Este octavo sistema sensorial se llama interocepción.

¿Qué es la interocepción? La interocepción es lo que le permite a una persona sentir lo que sucede dentro de su propio cuerpo. Por ejemplo, tome un momento para considerar lo siguiente:

¿Cómo late su corazón? Rápido o lento?
¿Está respirando profundamente o de manera superficial?
¿Tiene que ir al baño?
¿Tiene el estómago vacío, lleno o se siente saciado?
¿Tiene dolor en alguna parte del cuerpo?
¿Cómo están sus músculos; tensos o sueltos?

Muchas personas pueden sentir fácilmente las sensaciones anteriores con la ayuda de este vital sistema sensorial llamado interocepción.

¿Cómo funciona el sistema interoceptivo? El sistema interoceptivo tiene células especializadas o receptores ubicadas en la mayoría de los tejidos del cuerpo; en el corazón, pulmones, estómago, vejiga, genitales, músculos, piel, huesos, etc. Estos receptores recopilan información para luego envíarla a un área del cerebro llamada ínsula. La ínsula usa la información entrante para ayudar a identificar condiciones como dolor, hambre, saciedad, picazón, frialdad, calor, náuseas, necesidad de ir al baño, esfuerzo físico, excitación sexual, ira, calma, distracción o miedo. La interocepción le permite responder a la pregunta, “¿Cómo me siento?”

¿Por qué es importante la interocepción? La investigación ha encontrado que las personas con una ínsula que funciona bien tienen mejores niveles de “Conciencia Interoceptiva” (CI), que es un término utilizado para describir el grado en que uno es consciente de las señales internas de su cuerpo5. CI requiere la capacidad de las siguientes dos partes:

AVISO a las sensaciones internas
DAR SIGNIFICADO a las sensaciones

Por ejemplo, uno puede notar una sensación de sequedad en la boca y la garganta y saber que eso significa que se tiene sed. O puede notar temblores en los músculos, un estómago tembloroso y un corazón más rápido, y sabe que eso significa que está nervioso.

El tener una idea clara de la información interna es esencial para el manejo de estados del cuerpo, como hambre, la sed y la necesidad de utilizar el baño, así como el manejo de las emociones como la ansiedad y la ira. Hablando específicamente, las señales internas nos motivan a tomar medidas para hacer algo que restablezca el equilibrio interno y nos ayude a sentirnos más cómodos. Por ejemplo, si siente hambre, se le insta a comer; si tiene sed, le recomendamos que tome un trago; si siente frío, le recomendamos que se ponga una chaqueta; si siente la necesidad de orinar, se le recomienda buscar un baño; y si se siente ansioso, se le insta a buscar consuelo. La interocepción subyace a su impulso de acción.

Si las sensaciones internas son confusas, vagas o ausentes, se puede provocar un impulso de acción retrasado o inexistente. Por ejemplo, si no siente claramente la necesidad de orinar hasta que sea muy extrema, se puede provocar un accidente; si no siente claramente el aumento del calor corporal, puede provocar un sobrecalentamiento; si no siente claramente las pistas iniciales de sobrecarga sensorial, se puede provocar un cierre sensorial; si no siente claramente las indicaciones de ira, se puede provocar una crisis. Los siguientes son ejemplos del impacto de la CI reducida:

“No me doy cuenta de que me estoy enojando hasta que exploto de ira. Para ese entonces es demasiado tarde. No puedo controlarlo “. Jason, un niño de 9 años con autismo.

“Mi hija no sintió sus signos de hambre. Apuesto a que habría pasado días sin comer si no le recordara que comiera. Lo mismo para la sed: no sentía la necesidad de beber que muchos de nosotros experimentamos. Era aterrador como madre. Constantemente me preocupaba si ella estaba recibiendo suficiente comida y agua. Trabajamos muy duro para desarrollar la conciencia de las señales de su cuerpo, lo que ha tenido una recompensa tremenda.”—Julie, madre de una hija de 8 años con autismo



“Mi hijo caminó con una pierna rota durante 2 días sin una sola queja o indicio de dolor. No fue hasta que noté la hinchazón y los moretones, que me di cuenta de que tenía una lesión grave”. Nick, padre de un hijo de 14 años con autismo.

 “Muchas veces el interior de mi cuerpo se siente como uno de esos temporizadores de brillo, los que puedes sacudir y el brillo va en todas direcciones. Siento tantas cosas diferentes a la vez y no estoy seguro de lo que es importante. Es muy abrumador”. – Gracie, una niña de 13 años con autismo

“Aunque mi hijo es extremadamente verbal, cuando está enfermo, generalmente no puede explicarme sus síntomas específicos ni a mí ni al médico. Puede decirme que se siente enfermo, pero es muy difícil determinar exactamente dónde se siente mal y describir exactamente cómo se siente. Eso seguramente hace que sea difícil obtener la atención médica adecuada”. Sam, padre de un niño de 9 años con autismo

“Puedo sentir una sensación general de emoción negativa, pero a menudo no tengo idea cual es la emoción y por qué está sucediendo”. —Ward, un hombre de 50 años con autismo

¿Qué sabemos sobre la interocepción y el trastorno del espectro autista? Muchos estudios han revelado diferencias en la ínsula en individuos con autismo. Dado que la ínsula es el centro de interocepción en el cerebro, esto proporciona una explicación basada en el cerebro para las dificultades interoceptivas reportadas por muchas personas con autismo. Además, dos estudios recientes han examinado directamente los niveles de CI de las personas con autismo. Ambos estudios, uno basado en medidas de autoinforme y el segundo basado en dos tareas diferentes de conciencia de los latidos del corazón combinadas con una medida de autoinforme, encontraron que las personas con autismo tenían niveles más bajos de CI en comparación con los controles. Curiosamente, los participantes autistas que obtuvieron los puntajes más bajos en las tareas de CI también encontraron niveles más altos de ansiedad y dificultad de regulación emocional. Aunque se necesita más investigación, la imagen emergente de estos estudios es que existen dificultades interoceptivas que impactan la vida de muchas personas con autismo.

¿Se puede mejorar la conciencia interoceptiva? La buena noticia es que sí, CI puede mejorarse. Se ha descubierto que las técnicas derivadas de la atención plena y otras formas de meditación son intervenciones basadas en evidencia para mejorar CI. Curiosamente, la ínsula, o el centro interoceptivo en el cerebro, se activa fuertemente durante la meditación. Además, se ha encontrado que las personas que participan en la meditación regular tienen un funcionamiento superior de la ínsula, tanto estructuralmente como en términos de niveles de actividad. Por lo tanto, se han creado una serie de estrategias que incorporan los principios de la atención plena para su uso con personas con autismo. Estas estrategias, llamadas Constructores de CI, son versiones adaptadas de conceptos de atención plena a menudo abstractos y tienen como objetivo mejorar la CI de una manera visual, atractiva y concreta. Muchos niños y adultos con autismo han experimentado excelentes resultados mediante el uso de CI Builders. Actualmente, varias de estas estrategias están bajo estudio formal.

En conclusión, la interocepción tiene una gran influencia en la salud, el bienestar y la autorregulación y, por lo tanto, surge como una consideración importante en el campo del autismo. Aprender más sobre las experiencias interoceptivas de las personas con autismo es crucial y nos permitirá comprender mejor las diferencias en neurología.

El nuevo libro Interoception: The Eighth Sensory System (aapcpublishing.net) ofrece una mirada en profundidad a la interocepción que incluye consejos de investigación, evaluación e intervención. Únase al grupo de Facebook: Interocepción: el octavo sistema sensorial para compartir experiencias, hacer preguntas y obtener la información más actualizada e investigaciones sobre la interocepción.

Kelly Mahler MS, OTR / L, obtuvo una maestría en terapia ocupacional, así como un certificado pediátrico post-profesional de la Universidad de Misericordia, Dallas, PA. Ella es una terapeuta ocupacional y consultora de autismo que apoya a personas en edad escolar y adultos jóvenes con trastornos del espectro autista. Mahler también es cofundador de Destination Friendship, una organización dedicada a proporcionar grupos multidisciplinarios de habilidades sociales dentro de la comunidad. Mahler es profesora de terapia ocupacional en Elizabethtown College, Elizabethtown PA. Ella participa activamente en múltiples proyectos de investigación relacionados con la interocepción. Mahler ha presentado numerosos seminarios y talleres a nivel internacional y nacional. Además, es autora de muchos libros y materiales de instrucción, que incluyen:

Interocepción: el octavo sistema sensorial
La evaluación integral de la conciencia interoceptiva
Problemas sensoriales y autismo de alto funcionamiento (con Myles y Robbins): ganador de la Medalla de Bronce de National Parenting Publications
Destino de la amistad: desarrollo de habilidades sociales para personas con trastornos del espectro autista u otros desafíos sociales (con Benton, Hollis y Womer)
Higiene y comportamientos relacionados para niños y adolescentes con espectro autista y trastornos relacionados: ganador de la Medalla de Oro de los Premios Mom’s Choice.

Para mas informacion ver: Casanova MF. Autism Updated: Symptoms. Treatments and Controversies. Amazon Digital Publishing, 2019.

Esta y muchas más informaciones de gran interés podéis leerlas en mi blog personal Cortical Chauvinism

Twitter @ManuelFCasanova


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Sobre El Autor

Manuel Casanova

El Dr. Manuel Casanova realizo estudios de Neurología en el Hospital Universitario de Puerto Rico. Hizo una especialidad en Neuropatología en el Hospital de Johns Hopkins, y Psiquiatría en el Instituto Nacional de Salud Mental. Entre otros honores el Dr. Casanova ha sido ponente de una presentación magisterial en el Congreso Mundial de Autismo y ha recibido una beca de distinción por el Instituto de Salud Mental por su investigación sobre el autismo. El Dr. Casanova trabaja en la junta editorial de 15 publicaciones y tiene sobre 200 publicaciones y 4 libros editados.

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